Entre los Andes y el Océano Pacífico, se encuentran 1.000 km de largo y 105.000 km2 que forman el desierto de Atacama. Además de ser el más árido, es también el desierto más alto del mundo – algunas de sus atracciones están a más de 4.000 metros sobre el nivel del mar. El aire enrarecido puede causar algunos problemas, como dificultad respiratoria, dolor de cabeza y náuseas. Así que tómatelo con calma al principio del viaje hasta que tu cuerpo se acostumbre a las condiciones del medio ambiente.
El punto de partida para cualquier paseo es la ciudad de San Pedro de Atacama. Con menos de 5.000 habitantes, es un verdadero oasis porque es prácticamente el único poblado con buena estructura en esa región inhóspita. Está a 2.450 metros de altitud, a 100 km de Calama (donde está el aeropuerto más cercano) y a 1.600 km de Santiago.

Todo es muy simple, con calles de tierra, casas rústicas de adobe (ladrillo hecho de tierra y paja) y iluminación precaria. Aun así, el turista que llega a San Pedro de Atacama tiene un consuelo garantizado. Por ahí, hay todo tipo de opciones de alojamiento, albergues y posadas a hoteles y lodges de lujo, algunos incluso con Spa. Además, hay restaurantes, tiendas, farmacias, mercadillos, cajas electrónicas y otros establecimientos importantes para un turista, principalmente a lo largo de la calle Caracoles.

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Tampoco faltan agencias turísticas que ofrecen los paseos por Atacama. Estos pueden ser reservados con antelación, pero lo mejor es hacerlo allí mismo, cuando llegues a San Pedro. Atacama no es un lugar para explorar por sí mismo – salir sin conocer el destino puede ser incluso peligroso. Así que siempre elige contratar a una agencia especializada que te llevará con toda seguridad, con lo que garantiza un guía (que puede contar detalles sorprendentes sobre los lugares visitados), el transporte con conductor y, en algunos casos, las comidas durante el paseo.

Hay tours que salen por la mañana y otros por la tarde. Pero elija bien su itinerario, ya que, dependiendo del paseo, hacer dos tours el mismo día puede ser agotador.
Si tienes tiempo libre en San Pedro de Atacama, disfruta de conocer algunos lugares turísticos más locales, como la pequeña y simpática Iglesia de San Pedro, el Museo Arqueológico Gustavo Le Paige y el sitio arqueológico de Pukará de Quitor. También puede comprar souvenires y artículos de artesanía en el borde del centro.
Otra buena opción para descansar, o para acostumbrarse a la altitud al principio del viaje, es disfrutar unas horas en el spa de Puritama, a unos 30 km de San Pedro. Es una propiedad privada con ocho piscinas de agua caliente al aire libre rodeadas de rocas y vegetación. Hay que pagar la entrada y hay agencias que llevan a los turistas. La estructura es buena, con baños y vestuarios.

Valle de la Luna y Valle de la Muerte

En la llamada cordillera de Sal, a unos 20 km de San Pedro, esas son dos de las principales atracciones de Atacama y suelen ser visitadas en un mismo paseo. El Valle de la Luna recibió ese nombre porque creían que su relieve tan inusual sería parecido al de la Luna. Prepárese para encontrar vistas sorprendentes con rocas trabajosamente talladas por el tiempo y la acción de la naturaleza. Hay formaciones de sal, arena y piedras – algunas curiosas, como las Tres Marías y el Anfiteatro –, cuevas, cañones y dunas de tonos rojizos.

El Valle de la Muerte, a pesar del nombre poco atractivo, también tiene visuales exuberantes. Tiene unos 2 km de largo con rocas y dunas enormes. Algunas agencias ofrecen trekking y paseos con sandboard en el Valle de la muerte. Pero, en general, los turistas sólo aprecian la vista desde arriba, desde uno de los mirantes naturales en el entorno.

Otra parada en ese paseo suele ser la piedra del Coyote, o Mirante de Kari, que ofrece uno de los panoramas más increíbles de la región. El tour completo suele realizarse por la tarde, así que tendrá la oportunidad de ver el espectáculo de la puesta del sol en uno de esos lugares y observar el cielo de Atacama cambiando poco a poco de color.

Géiseres de El ratio

A una altitud de 4.200 metros y cerca de la frontera con Bolivia, hay uno de los mayores campos geotérmicos del mundo, con decenas de géiseres que hembras emiten con fuerza el agua a más de 80°C. Pero, para ver este espectáculo de la naturaleza, prepárate para despertar de madrugada, antes de las 4h de la mañana – este suele ser el horario de salida de los tours.

Los géiseres de El Tatio están a una hora y media de San Pedro y es durante los primeros minutos del amanecer que están en actividad intensa. Pronto, como el clima es más frío, los vapores de agua también son más visibles y, con los primeros rayos del sol, forman un escenario impresionante. De hecho, no deje de ir bien abrigado, porque es común tener que enfrentar temperaturas bajo cero en ese horario. Algunas agencias ofrecen un desayuno con bebidas calientes para los turistas durante el paseo.
Después de observar esos mini volcanes de agua y vapor, puedes disfrutar de una piscina natural de aguas termales en medio del desierto, con una temperatura superior a los 30 ° C. algunas agencias también suelen incluir en el itinerario una parada en Machuca, un pequeño pueblo con muy pocos habitantes.

Laguna Altiplánica

Así se llaman comúnmente las lagunas vecinas Miñiques y Miscanti, dos enormes pozos de agua en un profundo tono azul a más de 4.000 metros de altitud. Para completar el panorama, hay morros alrededor y es posible ver volcanes en el horizonte. Ese aspecto en el entorno se refleja en las aguas tranquilas de Las lagunas-Las superficies funcionan como verdaderos espejos. Miscanti es la más grande de las dos, con sus impresionantes 15 km2.

El itinerario las Lagunas altiplánicas suele incluir otras paradas, como el Salar de Atacama y La Laguna Chaxa. El primero es un desierto de sal que, a diferencia del de Uyuni, tiene un terreno muy irregular. Ya Chaxa es una laguna salina llena de flamencos con plumas de color rosado. Otra parada puede ser Piedra Roja, o "piedras rojas", que existen en abundancia y en grandes dimensiones sobre el suelo de ese lugar. El paisaje es surrealista y en el medio hay una laguna de agua en un tono verde claro.

Laguna Cejar

A sólo 20 km de San Pedro de Atacama, Laguna Cejar es más bien un paseo icónico en el destino. Sus aguas tienen una concentración de sal que llega al 40% y es incluso mayor que la del Mar Muerto. Así que no te hundes y puedes flotar fácilmente. Allí, entrar en el agua es libre, sólo cuidado con los ojos, porque el contacto con el agua salada puede hacer que los ojos ardan mucho. Hay duchas alrededor para sacar la sal del cuerpo después.

Otras paradas en la misma acera pueden ser los Ojos del Salar y Laguna Tebinquiche. Los Ojos son dos pozos de agua que están uno junto al otro. Son pequeños en extensión, pero muy profundos. Quien quiera, puede bucear allí. Cerca está Tebinquiche, una laguna cubierta por enormes bloques de sal.

Salar de Tara

Cerca de la trípica frontera entre Chile, Argentina y Bolivia, El Salar de Tara es conocido por sus rocas de enormes dimensiones y formatos singulares. Estas estructuras tienen origen volcánico y han sido modeladas por el viento y la erosión, como las columnas de piedra Monjes de la Pacana, que están en el camino hacia Salar.
Alrededor de la laguna azul verdosa de la Salar de Tara hay paredones rocosos muy altos y de una belleza sorprendente, conocidos como "las catedrales". Por ahí es fácil encontrar flamencos e incluso otros animales, como las vicuñas (similares a las llamas). Todo eso a más de 4.000 metros de altura.

Volcanes

Varios majestuosos volcanes marcan el horizonte de Atacama. A quien le gusta la aventura y tiene suficiente aliento puede trekking hasta el cráter de uno o más de ellos. Los más famosos son el mascar, que alcanza los 5.600 metros de altitud, y el Licancabur, de más de 5.900 metros. Así que recuerde ir con calma y prefiera hacer ese viaje al final del viaje, cuando esté más acostumbrado a la altitud y el aire enrarecido.

También prepárate para el frío, ya que puede que tengas que enfrentar temperaturas negativas. A pesar de todo esto, algunas subidas se consideran fáciles, como la del Lascar, cuya expedición completa se realiza en un día. Otras caminatas pueden durar más. Pero todo el esfuerzo es recompensado con las vistas, no sólo en la cima, sino en todo el camino; ya que aquí se encuentran algunos de los paisajes más indescriptibles de Atacama.