La capital de Ecuador sorprende con una mezcla de arquitectura colonial y tradiciones indígenas, además de paisajes naturales exuberantes a sólo unos pocos kilómetros del centro histórico. Quito ofrece un viaje de descubrimientos por lo que América del Sur tiene de mejor y más fascinante.

Quito tiene particularidades que se encuentran en pocos lugares del mundo: además de estar a 2.850 metros sobre el nivel del mar, la ciudad está rodeada por varios volcanes y picos nevados de los Andes que van más allá de los 5.000 metros de altitud, incluso tan cerca de la Línea del Ecuador. Pero sus contrastes van más allá de la geografía.

La ciudad fue fundada en 1534 por el conquistador español Sebastián de Benalcázar, pero su historia comenzó mucho antes, con los diversos pueblos precolombinos que ya habitaron el territorio. Para ellos, la actual Quito siempre ha tenido una atmósfera mística y de energía positiva, por estar más cerca al Sol y tener la fuerte presencia de los cuatro elementos de la naturaleza (fuego, tierra, aire y agua).

Con todo eso, Quito llegó a ser incluso un centro religioso del Imperio Inca, unos 50 años antes de la llegada de los españoles. Esta mezcla entre culturas ancestrales y europeas es visible en varios aspectos de la ciudad, desde la arquitectura hasta la gastronomía. Desde el turismo religioso hasta el de aventura, son las diversas facetas de Quito las que han atraído a personas de todo el mundo, sobre todo estadounidenses y europeos.
Centro histórico
Quito fue la primera ciudad del mundo en ser reconocida como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, incluso en la década de 1970. Su centro histórico es el mejor preservado de toda América Latina. Además de los hermosos sobrados coloniales multicoloridos de los siglos XVII y XVIII, hay un vasto patrimonio religioso.

Comience su paseo por la amplia y frondosa Plaza Grande, siempre muy ocupada, donde se concentran los cuatro poderes: Palacio Presidencial, Palacio Arzobispal, Prefectura y Catedral. Bajo las imponentes construcciones del período colonial, se pueden ver ruinas incas, con sus características piedras encajadas.

Siendo uno de los templos más antiguos de Sudamérica, vale visitar la Catedral de Quito, con una gran colección de obras de arte. Una pista es subir a sus cúpulas a través de un laberinto de escaleras estrechas. La vista a la Plaza Grande es imperdible.

Joya del barroco, el interior de la Iglesia de la Compañía es deslumbrante, cubierto de hojas de oro del suelo al techo (hay visitas guiadas). La fachada se construyó con piedras volcánicas. Frente a la Plaza de San Francisco, está el Convento y la Iglesia de San Francisco, uno de los complejos coloniales más grandes y más importantes del continente, con 40 mil metros cuadrados. También vale visitar el Monasterio de Santa Catalina de Siena, con un museo de arte religioso, y la Basílica.

Para una vista panorámica no sólo del centro histórico, sino de toda la ciudad, siga hasta el Mirador de Panecillo, una colina donde reposa la estatua de la Virgen de Quito. Con más de 40 metros de altura, el monumento es más grande que el Cristo Redentor.

Culturas y tradiciones

El centro histórico de Quito es un lugar para conocer a pie, caminando entre sus estrechas calles. Prepara las piernas para enfrentar algunas laderas, pero el esfuerzo valdrá la pena. El paseo alberga muchas sorpresas, como tiendas de todo tipo de productos, restaurantes únicos, cafés y chocolaterías coloridas y muchos centros culturales.

Uno de los principales es la Casa del Alabado, Museo de arte precolombino. Su acervo reúne increíbles piezas indígenas encontradas por todo el territorio de Ecuador. No lejos de allí, el mercado de San Francisco, abierto desde 1893, es donde puedes encontrar ingredientes locales y degustar recetas típicas. Una tradición ancestral encontrada allí es la "limpieza", un ritual hecho con plantas medicinales para quitar las malas energías e incluso combatir el estrés.

En la Plaza de San Francisco, La Casa Montecristi comercializa los famosos sombreros Panamás - que, a pesar de su nombre, son originarios de Ecuador. Hechos a mano con una técnica indígena ancestral de paja trenzada. Otro producto ecuatoriano cada vez más valorizado es el chocolate.

Investigaciones recientes afirman que el cacao es originario de la región amazónica del ecuador, y Quito se ha afirmado como un destino perfecto para los amantes del chocolate. Hay muchos establecimientos especializados en chocolates producidos en el país, orgánicos y de alta calidad. Un buen ejemplo es la República del Cacao, que vende chocolates deliciosos, bebidas calientes especiales y dulces confitados.

Viaje de experimentos y sabores

En el Centro de Quito, no es difícil encontrar caserones antiguos que albergan negocios lujosos, bien reconocidos y llenos de personalidad. Es el caso de hoteles boutique como el hotel Carlota e Illa Experience Hotel. Este último, en el agradable barrio de San Marcos, ofrece también uno de los restaurantes más refinados de la ciudad, el Nuema, de cocina ecuatoriana con toque contemporáneo.

Zonas que hace algunos años fueron evitadas por residentes y turistas se revitalizaron y hoy hervían con nuevos establecimientos y vida nocturna. Es el caso de la Ronda, una calle Bohemia y llena de talleres, tiendas artesanales, cafés, restaurantes y sorveterías, como la Dulce Placer.

Llena de sabores y condimentos, la gastronomía en Quito usa papas, plátanos, maíz, arroz, queso fresco y aguacate, además de carne de cerdo y, para los más aventureros, cuy. No deje de probar el locro de papa (una sopa con cuerpo de papa con queso), el ceviche, el encocado (pescado en salsa de coco), los helados de paila (helados hechos con un método tradicional) y la chicha (bebida fermentada de maíz).

Para embarcar en la gastronomía de Quito, el restaurante Altamira ofrece platos típicos y clase de cocina (necesario programar), en la que cocinará un menú completo junto al chef y luego comerá lo que hizo. En cambio, el restaurante Quitu honra la cocina típica de todo Ecuador con técnicas modernas, a través de un verdadero viaje gastronómico. Para los fans de la cerveza, se recomienda visitar el Santa Rosa Histórico, restaurante y brewpub con menú armonizado.
Latitud cero

En Ecuador puedes, por curioso que parezca, colocar un pie en el hemisferio norte y el otro en el hemisferio sur al mismo tiempo. A sólo 30 km al norte del centro histórico de Quito, está la línea del Ecuador. El centro del mundo no se estableció oficialmente hasta la década de 1730, por una expedición francesa en lo que se convertiría en Ecuador. Sin embargo, pueblos precolombinos que habitaron el lugar, como los quitu-cara, lo sabían desde hace cientos de años.

En honor a la misión francesa, fue levantada a Ciudad Mitad del Mundo, cerca de la línea del Ecuador. Más que un monumento, es un complejo turístico que imita una ciudad colonial, con varias tiendas de souvenirs, restaurantes y cafés, además de museos y lugares perfectos para tomar fotos, como la representación de la Línea del Ecuador en una franja amarilla en el suelo. Es la atracción más visitada del país.

Aunque es un lugar muy significativo, los cálculos más recientes hechos con GPS indican que la verdadera latitud cero del mundo está a unos 200 metros al norte – donde se encuentra, justo al lado de Mitad del Mundo, el Museo Inti-Ñan. Funciona como un museo etnográfico, pero también alberga una serie de experiencias interactivas y muy divertidas que sólo se pueden hacer en la línea exacta del Ecuador. Equilibre un huevo sobre un clavo, vea cómo el agua que fluye por el desagüe y experimente otras curiosidades.

Tierra de volcanes

Sobre los Andes, la ciudad de Quito fue establecida en un valle de casi 300 km de largo, ladeado por la Cordillera: la llamada Avenida De Los Volcanes. Hay docenas de volcanes por todo el país y muchos de ellos en el entorno de Quito. Para admirarlos desde un punto privilegiado, vaya al teleférico de la ciudad.

El paseo es imperdible. Dentro de una cabina cerrada, subirás a 4.050 metros de altitud en un trayecto que lleva 18 minutos. Arriba, tendrás acceso a un panorama increíble de Quito, de los Andes y de los volcanes en el horizonte, como Cotopaxi, Chimborazo, Antisana, Ilinizas y Cayambe. Todos ellos tienen altitudes superiores a los 5.000 metros y son considerados activos.

La estación superior del teleférico reúne varios mirantes, cafeteria, bañeros, puesto médico e incluso un balanceo orientado hacia el precipicio delantero. También está el comienzo de un sendero de 4 km que conduce a uno de los picos del volcán pincha. Si quiere aventurarse, vaya preparado-recuerde que la altitud es grande y, por eso, el camino es difícil.

En un radio de 50 km a partir de Quito, es posible conocer varios volcanes que reservan senderos, escalas y paisajes inolvidables. Uno de los más imponentes es Cotopaxi (5.897 metros de altitud), con su pico simétrico y Nieve eterna. Otro que vale la visita es el Antisano, rodeado de estanques y cóndores.

El volcán Cotacachi tiene un lago dentro de su caldera, Laguna Cuicocha. Está a 3.068 metros sobre el nivel del mar y fue formada por el agua de lluvia y el deshielo del volcán mismo desde su última erupción, hace cientos de años. Hay dos islotes en el medio, alrededor de los cuales se hacen paseos en barco. Navegar dentro de un volcán es sin duda una experiencia única. El volcán Kilotoa tiene un aspecto similar, con su lago azul turquesa.

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